Colpi di testa al pallone e rischio demenza

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Per un giocatore di calcio i rischi di fratture, di rottura dei legamenti e tanti altri tipi di trauma sono molto elevati rispetto alla popolazione normale. Tuttavia si tratta di un rischio risaputo e calcolato. Ma se i piedi e le gambe hanno questi problemi, non meno importanti sarebbero quelli ipotizzati da alcuni ricercatori inglesi, oltre che da alcuni familiari di calciatori: i colpi di testa e la demenza a lungo termine. Per poter verificare questa ipotesi alcuni studiosi dello University College London e della Cardiff University hanno studiato il cervello di cinque persone che hanno sviluppato una forma di demenza intorno ai 60 anni e che in vita erano state giocatori, in media per 26 anni.

“Esaminando il loro cervello abbiamo osservato i tipi di alterazioni che si trovano negli ex pugili, cambiamenti spesso associati a ripetute lesioni al cervello note come encefalopatia traumatica cronica”, ha affermato Huw Morris dello University College London. “Questa è la prima volta che in una serie di calciatori abbiamo mostrato che c’è un’evidenza del fatto che delle lesioni alla testa si sono verificate nella prima parte della loro vita”, ha concluso il ricercatore. L’articolo è stato pubblicato su Acta Neuropathologica.

E allora, perché non tutti i giocatori vanno incontro a demenza? La spiegazione potrebbe essere molto semplice e dipendere dalla frequenza e dalla violenza con cui viene colpito il pallone di testa. Pare che i ricercatori abbiano iniziato le ricerche dopo che Dawn Astle, figlia del calciatore Jeff Astle, ex giocatore dell’Inghilterra e del West Brom, morto a 59 anni, ha attribuito la demenza del padre proprio al football.

Di seguito riportiamo l’abstract della ricerca pubblicata sulla rivista scientifica inglese Acta Neuropathol:

Abstract: “Mixed pathologies including chronic traumatic encephalopathy account for dementia in retired association football (soccer) players”

In retired professional association football (soccer) players with a past history of repetitive head impacts, chronic traumatic encephalopathy (CTE) is a potential neurodegenerative cause of dementia and motor impairments. From 1980 to 2010, 14 retired footballers with dementia were followed up regularly until death. Their clinical data, playing career, and concussion history were prospectively collected. Next-of-kin provided consent for six to have post-mortem brain examination. Of the 14 male participants, 13 were professional and 1 was a committed amateur. All were skilled headers of the ball and had played football for an average of 26 years. Concussion rate was limited in six cases to one episode each during their careers. All cases developed progressive cognitive impairment with an average age at onset of 63.6 years and disease duration of 10 years. Neuropathological examination revealed septal abnormalities in all six post-mortem cases, supportive of a history of chronic repetitive head impacts. Four cases had pathologically confirmed CTE; concomitant pathologies included Alzheimer’s disease (N = 6), TDP-43 (N = 6), cerebral amyloid angiopathy (N = 5), hippocampal sclerosis (N = 2), corticobasal degeneration (N = 1), dementia with Lewy bodies (N = 1), and vascular pathology (N = 1); and all would have contributed synergistically to the clinical manifestations. The pathological diagnosis of CTE was established in four individuals according to the latest consensus diagnostic criteria. This finding is probably related to their past prolonged exposure to repetitive head impacts from head-to-player collisions and heading the ball thousands of time throughout their careers. Alzheimer’s disease and TDP-43 pathologies are common concomitant findings in CTE, both of which are increasingly considered as part of the CTE pathological entity in older individuals. Association football is the most popular sport in the world and the potential link between repetitive head impacts from playing football and CTE as indicated from our findings is of considerable public health interest. Clearly, a definitive link cannot be established in this clinico-pathological series, but our findings support the need for further systematic investigation, including large-scale case-control studies to identify at risk groups of footballers which will justify for the implementation of protective strategies.

Ling H1,2,3, Morris HR4, Neal JW5, Lees AJ1,2, Hardy J1,2,3, Holton JL6,7,8, Revesz T9,10,11, Williams DD12.

Acta Neuropathol. 2017 Mar;133(3):337-352. doi: 10.1007/s00401-017-1680-3. Epub 2017 Feb 15.